Virgin Orbit Mengirim 10 Satelit Ke Orbit, Membangun Warisan Peluncuran Udara Paul Allen

Delapan bulan setelah upaya pertama yang gagal , Virgin Orbit akhirnya sesuai dengan namanya saat ini dan menggunakan sistem peluncuran udara inovatif untuk menempatkan 10 satelit di orbit.

Dengan dukungan dari miliarder Inggris Richard Branson, sistem LauncherOne Virgin Orbit memanfaatkan konsep yang didanai oleh salah satu pendiri Microsoft, Paul Allen 17 tahun yang lalu.

Konsep peluncuran udara memenangkan SpaceShipOne hadiah $ 10 juta pada tahun 2004 . Saat ini, ini memainkan peran penting tidak hanya untuk LauncherOne, tetapi juga untuk sistem SpaceShipTwo Virgin Galactic dan usaha Stratolaunch yang didirikan Allen pada tahun 2011 .

Jet Boeing 747 yang dimodifikasi oleh Virgin Orbit, dijuluki Cosmic Girl, berfungsi sebagai landasan peluncuran untuk roket LauncherOne dua tahap.

Selama uji terbang penuh pertama bulan Mei lalu, mesin NewtonThree tahap pertama roket menyala hanya beberapa detik sebelum sistem propelan yang rusak memaksa dimatikan. Tidak ada kesalahan seperti itu yang muncul hari ini. Cosmic Girl lepas landas dari Mojave Air and Space Port di Mojave, terbang di atas Pasifik, dan melepaskan roket untuk penyalaan mesin sekitar pukul 11:39 pagi PT.

LauncherOne menembakkan mesin tahap pertama untuk durasi penuh, melalui pemisahan tahap, menyalakan mesin roket NewtonFour tahap kedua - dan mencapai orbit .. "Semua orang di tim yang tidak ada di kontrol misi sekarang benar-benar gila," Virgin Orbit mentweet . "Bahkan orang-orang di komunikasi berusaha keras untuk tidak terdengar terlalu bersemangat."

Saat Cosmic Girl dan krunya kembali ke pangkalan, tahap kedua LauncherOne menetap di orbit yang stabil untuk penyebaran 10 nanosatellites (termasuk sepasang satelit untuk satu misi) untuk NASA s Program peluncuran akademik ELaNa .

Satelit dirancang untuk berbagai macam proyek penelitian, mulai dari memantau cuaca di wilayah kutub Bumi hingga memeriksa pesawat ruang angkasa dengan rangkaian kamera sferis . Peluncuran mereka menindaklanjuti kontrak NASA senilai $ 4,7 juta yang diberikan pada tahun 2015 .

Thomas Zurbuchen, administrator asosiasi NASA untuk sains, memuji tonggak pencapaian orbit Virgin Orbit selama misi dilanjutkan. "Saya tahu masih ada langkah dan luka bakar hari ini," dia tweeted. "Tapi pencapaian yang luar biasa sudah hari ini."

Lebih dari dua setengah jam setelah peluncuran, Virgin Orbit menyampaikan kabar baik tentang penyebaran satelit dalam tweet.

Sistem Virgin Orbit memberikan beberapa keuntungan untuk peluncuran satelit. Jet Cosmic Girl dapat menggunakan bandara besar mana pun sebagai basis operasinya, dan menghindari cuaca yang mengancam saat menuju peluncuran. Secara teoritis, muatan dapat dikirim ke hampir semua kemiringan orbit. Keserbagunaan tersebut sangat menarik untuk misi keamanan nasional berskala kecil yang tanggap cepat .

Batasan utama berkaitan dengan massa: Roket LauncherOne seberat 30 ton dapat memuat hingga setengah ton (1.100 pon, atau 500 kilogram) muatan ke orbit rendah Bumi, tergantung pada parameter orbit. Sebagai perbandingan, pesawat raksasa Stratolaunch dirancang untuk membawa kendaraan peluncur orbital dan muatan dengan berat gabungan lebih dari 250 ton.

Perusahaan induk keluarga Allen Vulcan mengalihkan kepemilikan Stratolaunch ke grup modal ventura pada tahun 2019. Stratolaunch saat ini melakukan serangkaian uji lapangan dalam persiapan untuk uji penerbangan berikutnya dari pesawat pengangkut berbadan ganda, yang dijuluki Roc, yang menduduki peringkat sebagai pesawat terbesar di dunia.

Periksa kembali untuk pembaruan dalam cerita yang berkembang ini.